Prisiones ¿Cómo funcionan?

Como término abstracto, la prisión es bastante sencilla: es un lugar donde se restringe tu libertad, tus movimientos y tu acceso a básicamente todo, normalmente como castigo por cometer un delito.

Pero para cualquiera que haya cumplido una condena, una prisión es mucho más: es un lugar donde la dignidad, la privacidad y el control se ceden a los guardias y administradores de la prisión, donde el aislamiento y el aburrimiento pueden volver a alguien loco, y donde las necesidades más simples parecen lujos.

En Estados Unidos, donde hay más de dos millones de personas en las cárceles y más de 400.000 trabajan en ellas, las prisiones son un gran negocio.

Las prisiones se han utilizado históricamente para varios fines. Lo más habitual es que se utilicen para encarcelar a delincuentes, pero también se han utilizado para encerrar a disidentes políticos, enfermos mentales, prisioneros de guerra e incluso personas que no podían pagar sus deudas. Los campos de prisioneros de la Guerra Civil estadounidense eran famosos tanto en el Norte como en el Sur por ser lugares insalubres con unas condiciones de vida horribles. El hacinamiento, las enfermedades y la desnutrición provocaron cientos de muertes.

En los siglos XVIII y XIX, las personas que no podían pagar sus deudas eran a menudo arrojadas a la cárcel o utilizadas como mano de obra forzada. El tiempo que pasaban trabajando o en la cárcel era una forma alternativa de pagar la deuda. Hoy en día, algunos deudores siguen siendo condenados a la cárcel: los que no pagan la manutención de sus hijos o los impuestos pueden ser condenados y recibir una pena de prisión.

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Las funciones culturales de las prisiones son más complejas. La pena de prisión es un castigo. En este sentido, sirve tanto como una forma de justicia (creemos que las personas que cometen delitos deben sufrir algún tipo de castigo) como de disuasión (la cárcel es desagradable, por lo que la gente es reacia a cometer delitos por miedo a ir allí). Las prisiones suelen servir de salvaguarda, manteniendo a las personas peligrosas alejadas de la sociedad para que no puedan cometer más delitos violentos.

En algunos casos, las prisiones se utilizan para rehabilitar a los delincuentes y prepararles para una nueva vida con una mejor educación, habilidades sociales y laborales y una nueva perspectiva.

¿Cómo se dividen las prisiones?

Las prisiones estadounidenses se dividen en tres niveles básicos de seguridad: máxima, media y mínima.

  • Las prisiones de seguridad mínima: suelen parecerse a los campamentos o a los campus universitarios. Están reservadas a delincuentes no violentos con antecedentes penales relativamente limpios, o a presos que han cumplido la mayor parte de su condena en un centro de mayor seguridad y han mostrado un comportamiento ejemplar. Una prisión de seguridad media restringe en mayor medida los movimientos diarios de los reclusos, pero en lugar de celdas suelen tener dormitorios, y la prisión suele estar rodeada por una valla de alambre de cuchillas.
  • Las prisiones de máxima seguridad: son lo que la mayoría de la gente piensa cuando piensa en una prisión. Sin embargo, sólo una cuarta parte de todos los presos de Estados Unidos están alojados en un centro de máxima seguridad. Este tipo de prisiones están reservadas para los delincuentes violentos, los que se han fugado (o han intentado fugarse) o los reclusos que podrían causar problemas en prisiones de menor seguridad. Están rodeadas de altos muros rematados con alambre de espino, y los guardias armados en las torres de observación disparan a cualquiera que logre «saltar el muro».
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Cuando se produce un incidente en una prisión de máxima seguridad, todos los reclusos son confinados en sus celdas durante varios días, sin ningún tipo de libertad. Esto se conoce como encierro. En 1983, dos guardias de una prisión federal en Marion, Illinois, fueron asesinados en incidentes separados el mismo día. Esa prisión pasó a ser de cierre permanente. Desde entonces, se han construido varias prisiones que funcionan bajo encierro permanente, conocidas como prisiones SuperMax. La mayoría de las prisiones de máxima seguridad tienen una unidad SuperMax dentro de la prisión que tiene el estatus de cierre permanente. Conocida oficialmente como Unidad de Alojamiento de Seguridad (SHU), los presos la llaman simplemente El Agujero.

Prisiones privadas

Las prisiones privadas son una tendencia, recientemente ha sido la privatización de las prisiones. Una empresa gestiona la prisión con la intención de obtener beneficios: el gobierno la contrata para diseñar, construir y gestionar la prisión. El gobierno paga entonces a la empresa por preso/por día. En otras palabras, cuanta más gente esté en la cárcel, más dinero ganan estas empresas. La Corrections Corporation of America y el GEO Group poseen alrededor del 75% de todas las prisiones privadas de Estados Unidos . Aproximadamente el 20 por ciento de todos los reclusos de Estados Unidos se encuentran en prisiones privadas.

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